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En 2015, New Horizons a rendez-vous avec Pluton

Réveillée le 6 décembre dernier, la sonde New Horizons se prépare à présent pour son grand rendez-vous du 14 juillet prochain avec Pluton. Une première étape vers la Ceinture de Kuiper.

La grande particularité de cette mission d’exploration est qu’elle est la seule dont l’objectif initial ait été déclassé par l’Union Astronomique international. Petit retour en arrière… Quelques mois après le départ de New Horizons en 2006, Pluton perdait son statut de planète du système solaire pour un statut de planète naine. Aujourd’hui, après un voyage de neuf ans et plus de 6,5 milliards de kilomètres parcouru à travers l'espace, la sonde a émergé de son ultime période de sommeil. Durant son temps de parcours, elle en a connu dix-huit. A présent, elle se prépare pour sa grande rencontre avec Pluton. A une vitesse de 40 000 km/h et à une distance de 11 000 km, ce sera donc un passage éclair. A peine le temps de faire « quelques clichés » et de tracer la route. D’ailleurs, un quart d’heure plus tard ce 14 juillet prochain, la sonde survolera ensuite Charon, l’un des quatre satellites de Pluton, à « seulement » 26 906 kilomètres. Un simple passage oui, mais pour la première fois des données vont pouvoir être collectées sur la planète découverte par Clyde Tombaugh en 1930.

C'est une fusée Atlas V qui a lancé New Horizons il y a bientôt neuf ans

Et après ?

Si tout se passe comme prévu, ce sera donc la toute première fois qu’une sonde spatiale sera en mesure de nous renseigner sur celle qui était encore la neuvième planète de notre Système solaire jusqu'en 2006. Actuellement, New Horizons se trouve à environ 260 millions de kilomètres de Pluton. A partir de la mi-janvier, elle devrait commencer à nous envoyer ses tous premiers clichés grâce à son imageur à haute résolution Lorri, l'un des sept instruments qui composent son équipement scientifique. Celui-ci doit normalement permettre de distinguer des détails de la surface. Toutefois, il faudra encore attendre le mois de mai pour que la résolution des images obtenues depuis New Horizons dépasse celle obtenu par le télescope spatial Hubble (HST). La transmission des données du système plutonien doit s'achever en avril 2016 mais le travail ne sera pas terminé. Le vaillant vaisseau a ensuite comme objectif un corps de la Ceinture de Kuyper qu'il devrait survoler en 2019, quatre ans après avoir atteint sa première cible. En théorie, la mission de New Horizons doit arriver à son terme en 2026, une génération après son lancement. Son aventure ne fait donc que commencer...

Antoine Meunier

 

 

Crédit photos : JHUAPL/SwRI/NASA

Crédit vidéo : Nasa TV

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©                                                       La Chronique Spatiale (2014)

Le 19 janvier prochain, il y aura exactement neuf ans que New Horizons quittait la Terre.

Tag(s) : #Exploration

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