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Le 13 janvier, Dawn envoyait ce cliché de Cérès depuis une distance équivalente à celle de la Terre à la Lune (383 000 kilomètres)

Le 13 janvier, Dawn envoyait ce cliché de Cérès depuis une distance équivalente à celle de la Terre à la Lune (383 000 kilomètres)

Lancée en 2007, Dawn, la neuvième sonde du programme Discovery de la NASA, doit se placer en orbite autour de Cérès au mois d’avril prochain dont elle a nous récemment envoyé un cliché.

La première étape du voyage de Dawn (aube en anglais), l’a d’abord mené à faire escale pendant une année autour de l’astéroïde Vesta entre 2011 et 2012. Ce vaisseau de la NASA, d'un coût total de 475 millions de dollars a ensuite repris sa route pour parvenir jusqu’à Cérès. Que sait-on de ce mystérieux objet ? Découvert en 1801 par l’astronome italien Giuseppe Piazzi, Cérès accuse un diamètre d’environ 950 kilomètres, ce qui en fait la plus petite planète naine du Système solaire mais le corps le plus massif de la Ceinture des Astéroïdes. De plus, ses propriétés physiques lui confèrent une forme quasiment sphérique. Que révèlent les premières photos envoyées par Dawn ? Réalisés à 383 000 kilomètres de distance, ces clichés, il faut bien l’admettre, ne sont pas vraiment très spectaculaires. Leur résolution équivaut à peu près celle du télescope spatial Hubble (HST). On distingue un astre d’une teinte grise parsemée de plusieurs tâches grises dont un large point blanc dans la partie supérieure. Celui-ci pourrait être un lac d’eau gelé qui réfléchit la lumière solaire à sa surface mais la nature de cette petite tâche est pour le moment encore incertaine. Cependant, une fois que la sonde sera suffisamment proche de Cérès la résolution des images devrait être de meilleure qualité.

Artist's concept of NASA's Dawn spacecraft

Vesta en 2011 puis Cérès en 2015, la sonde Dawn devrait être la première à réussir une mise en orbite autour de deux mondes différents

Deux mondes pour une mission

Propulsée par un moteur ionique, Dawn s’apprête à réaliser plusieurs premières. D’abord, elle sera le premier engin spatial à se placer en orbite autour de deux mondes du Système solaire durant une seule et même mission. Par ailleurs, son arrivée autour de Cérès marque la première rencontre d’une sonde spatiale avec une planète naine. La rencontre entre Pluton et New Horizons n'est attendue qu’en juillet. Et encore, il ne s’agira que d’un simple survol. Dawn doit étudier Cérès entre février et juillet prochain et doit donc procéder par étapes. Le 6 mars prochain, elle doit être capturée par le champ gravitationnel de la planète. Six semaines plus tard, le 23 avril, il est prévu de placer la sonde sur une orbite polaire à 13 500 kilomètres, ce qui devrait permettre de bénéficier d’informations sur la composition de Cérès. Par la suite, l'orbite de la sonde sera de nouveau abaissée jusqu’à 700 kilomètres d'altitude au-dessus de la surface afin d’obtenir un maximum de détails et ainsi percer les mystères de Cérès.

Antoine Meunier

 

 

Crédit photos : NASA/JPL-Caltech/UCLA/ MPS/DLR/IDA

Crédit vidéo : Dawn Mission Education and Communication (E/C)

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©                                 La Chronique Spatiale (2015)

Qui mieux que Léonard Nimoy (Mr Spock de Star Trek) pouvait servir de narrateur à cette vidéo descriptive de la mission Dawn…!

Tag(s) : #Exploration

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